Article

Fakultet Q Professor Farah Griffin granskar tre banbrytande kvinnor konstnärer på 1940-talet Harlem

Fakultet Q Professor Farah Griffin granskar tre banbrytande kvinnor konstnärer på 1940-talet Harlem

När Farah Griffin frågade sin mamma vad hon kom ihåg om andra världskriget var hennes svar ‘Alla de snygga soldaterna som körde bussarna i Philadelphia.’ Griffin, William B. Ransford professor i engelsk, jämförande litteratur och afrikansk amerikanska studier, var förbryllad. Då tyckte hon självklart att hon var tonåring, hon kommer ihåg vackra unga män! Det var bara medan hon undersökte sin nya bok som satts under perioden Harlem Nocturne: Women Artists och Progressive Politics Under andra världskriget, som Griffin satte allt ihop: Under kriget gick vita transittarbetare på strejk över integrationen av deras fackförbund och orsakade en rikstäckande uppror och svarta soldater togs in av den federala regeringen för att köra bussarna.

1940-talet har alltid haft en speciell attraktion för Griffin, som växte upp och hörde ‘berättelser om den tid som bara gjorde det mycket intressant för mig, mycket glamorös och mystisk’, säger hon. Samtidigt som hon forskat i boken uppträdde hon mycket bevis på de många anekdoter och berättelser som hennes mamma hade delat. Griffin, vars tidigare verk har fokuserat på Billie Holiday och andra jazz greats, säger att hennes mamma också alltid varit en av hennes viktigaste tidiga läsare. Detta var särskilt sant i fallet med Harlem Nocturne, som är tillägnad sin mamma.

A. Moderna rasfrågor kommer alltid upp i mina klasser, även om mina klasser är mycket historiskt baserade. Mitt tillvägagångssätt är att ta itu med en fråga med resurser i ett antal olika discipliner. Jag lär också litteratur också men historiskt. Vad jag försöker ge mina elever är en lång syn, ett historiskt sammanhang för de saker som de ser händer. Jag hoppas att efter att ha varit i min klass förstår de var saker passar historiskt så att de kan delta i konversationer om samtida problem med den typ av kunskap som kommer att göra deras analys och förståelse mycket rikare.

Q. Vi hör ofta om Harlem i samband med 1920-talets Jazz Age och Harlem Renaissance. Vad hände i Harlem under 40-talet, perioden du utforskar i din nya bok?

A. Harlem-renässansen är kanske den mest populära historiska perioden för människor som är intresserade av Harlems eller afrikanska amerikanska studier eftersom det var så levande. 1940-talet var lika spännande på många sätt Harlem hade kommit genom depression, vilket medförde en slags radikal politik som alltid varit där men blev mer framträdande när människor försökte ta itu med den ekonomiska förödelse som samhället hade lidit. Så vi har resterna av den här typen av radikal politik under 40-talet, men också en ny känsla av möjligheter som landet kriger mot ett krig mot demokrati, ett krig mot fascismen. Afroamerikaner börjar pressa för sina egna rättigheter och Harlem är centralt för det.

F. Din nya bok fokuserar på tre kvinnliga konstnärer. Varför valde du dem?

A. Harlem Nocturnefokuser på tre afroamerikanska kvinnor under kriget och omedelbart efter: romanförfattaren Ann Petry, koreografen / dansaren Pearl Primus och komponisten / pianisten Mary Lou Williams. De var alla innovativa artister, men de var också mycket politiskt engagerade. Jag bestämde mig för att skriva om dem eftersom jag insåg att mycket få moderna publiker var medvetna om dem. Men under 40-talet var de mycket välkända. Jag tror att de föll i halv dunkelhet då tiderna blev mer konservativa, eftersom människor som hade lämnat vingepolitiken tystnade. Och estetiken förändrades. De gick ut ur stil, så att säga.

Q. Harlem Nocturneshows hur dessa kvinnor hjälpte till att bana väg för civilrättsrörelsen. Du pratar om flera olika slags rörelser i boken. Kan du utveckla den tanken?

A. Rörelsen, själva begreppet rörelse, ger i grunden boken sin fart. Jag tänker på rörelse på ett antal sätt. Vi tänker ofta på medborgerliga rättigheter, som kulminerade på 1960-talet efter Montgomery-bussbockotten på 50-talet. Vad jag ville göra var att utöka den meningen i 40-talet för att visa att många av de saker vi associerar med 50-talet och 60-talets bojkott och frihetsritt och sittande insatser började verkligen på 40-talet. Dessa kvinnor var mycket medvetna om att de deltog i en rörelse. Det var en politisk rörelse som gav dem en känsla av syfte och ordförråd och en uppsättning mål. Sedan, som tvärvetenskaplig forskare, försöker jag alltid leta efter idéer som låter mig prata om olika former av uttryck tillsammans. Det är svårt att prata om dans med musik med skrivning. Men i alla tre av dessa former är rörelsen väldigt viktig, oavsett om det rör sig om ett danssteg till en annan, eller rörelsen från en anteckning till en annan, eller en rörelse skriftligen. Den sista definitionen av rörelse innebär massmigration till Harlem från Karibien och den amerikanska södern.

F. Du skriver också om ‘begränsning av rörlighet’. Vad betyder det?

A. Under de senaste 20 åren har många av oss som arbetar i afrikanska amerikanska studier betonat vikten av rörelse och migration i upplevelsen av afrikanska nedstigningar, som börjar med Middle Passage och sedan olika arbetskraftmigrationer och till och med försvinnande slavar. Rörelse är det dominerande sättet att tänka på den erfarenheten. Men det har varit en ny tur där vi har börjat överväga hur dessa människor också var begränsade. Tänk till exempel på Middle Passage som en rörelse av tusentals tusen människor i skeppshållarna, eller förslavade människor som jagade av bounty-jägare och hundar, eller inrymningen av stadsbefolkningar i bostadsområde segregerade stadsdelar. Rörelsen är väldigt viktig, men vi kan inte sammanfatta den med frihet eller fri rörlighet eftersom det finns en slags förlossning som pågår samtidigt.

F. Är vi fortfarande i medborgerliga rättigheter?

A. Jag tror att vi fortfarande är engagerade i vad vi kallar den svarta frihetskampen, utan tvekan. Jag tror att det ibland tenderar att tro att det är över för att så många av oss verkar ha kommit på platser som Columbia. Men jag tror att den långsiktiga uppfattningen lär oss att alltid vara vaksam om var den kampen rör sig och hur vi har att alltid fortsätta att vara engagerad i den.

Q. Dessa kvinnor skulle tänka på idag som att öva ‘hög konst’. Nu bor vi i en kultur som är mycket kändisdriven. Kan populärkultur gnista den typ av politisk rörelse du skriver om?

A. Även om vi tittar på dessa kvinnor som praktiserande former av hög konst idag tror jag att alla av dem såg sig som engagerade i former av populär konst. Mary Lou Williams producerade musik som utfördes på Carnegie Hall. För oss, den höga konsten. Vid den tiden sågs jazz som en populär konstform, dansmusik. Den svarta pressen följde särskilt henne i sättet att följa nutida popkulturberättelser. Ann Petry, för att hon ‘ s försöker skriva mycket sofistikerad litteratur, kan ses som att engagera sig i höga konstformer, men hon försöker också skriva korta historier som läste hur människor läser bloggar i dag noveller som kan läsas på en tunnelbana och publiceras i tidningar och tidskrifter som folk skulle bära i sin handväska eller bakficka. Pearl dansar i en modern danskontext, men det är inte helt på konsertsteget dansar hon i nattklubbar. Varje konstform kan engagera sig och vara En del av en politisk rörelse. Det är utmanande för att populär konst också är kommersiell konst och måste ha en kommersiell överklagande, men jag tror inte att det nödvändigtvis betyder att det inte kan vara engagerat i politiska rörelser.

F. Kände dessa kvinnor varandra? Korsade deras liv?

A. Pearl Primus och Mary Lou Williams kände varandra, de arbetade tillsammans vid Caf Society, de var vänner. Mary Lou tillägnade ens en av hennes låtar till Pearl. Pärla dansade till Mary Lous musik. De utspelade sig tillsammans. Jag har inga bevis för att Ann Petry kände någon av dem. Hon visste vem de var men hon visste inte dem och hon hade inte riktigt socialiserat på samma sätt som de gjorde.

Q. Dessa kvinnor hjälpte inleda Civil Rights Movement. Har de också påverkat feminismen?

A. Ja, definitivt, även när de inte försökte göra det. Ann Petry var medveten om att hon också skrev om genusfrågor. Hon ger oss karaktärer som står inför problem eftersom de är svarta, de är fattiga och de är kvinnor. Mary Lou Williams är väldigt mycket medveten om att hon är en kvinna på ett manligt dominerat fält, men hon uppmärksammar inte hennes skillnad. Hon försöker konkurrera på maskulin villkor. Jag tror inte att hon är så medveten om att hon är feminist, kanske hon kanske avvisar den termen. Men för att hon är en sådan pionjär öppnar hon verkligen dörrar för kvinnor som inte skulle ha har öppnats utan henne.

Q. Tror du att Harlem fortfarande är så central för det afroamerikanska livet i Amerika idag?

A. Jag tror att Harlem alltid kommer att vara central för afroamerikanskt liv, om bara på grund av dess betydelse historiskt. Jag tror inte att det är nödvändigtvis centrum för det svarta livet på samma sätt som det var i tidigare årtionden. Det här centrumet har flyttat, det finns flera centra. En plats som Brooklyn har till exempel en slags livskraft, liksom globala centra som har tillgång till media på sätt som Harlem hade tidigare. Så Harlem delar sin centralitet nu på sätt som det kanske inte har förut, men det kommer alltid att ha en central plats.

Q. Columbia Institut för forskning i afrikanska amerikanska studier firar sitt 20: e år. Du var en gång dess regissör och jobbar fortfarande där. Vad har institutet för universitetet och för ditt arbete?

A. Institutet för forskning i afroamerikanska studier är faktiskt ett av de yngre afrikanska amerikanska studierna i landet. Det grundades 1993 av Manning Marable och blev omedelbart ett av de viktigaste instituten inom fältet. Nivån på stipendiet, men också engagemanget med allmänheten, gjorde det till en mycket viktig enhet, både nationellt och lokalt. Det gjorde Columbia till en nationellt erkänd plats för afroamerikanska studier. Det påverkade absolut mitt arbete, särskilt det här projektet. Jag tror inte att den här boken skulle ha varit detsamma om jag hade skrivit den någon annanstans. Mina samtal med den sena doktor Marable, Steven Gregory och Robin Kelly hjälpte till att förmedla betoningen på politiken i boken. Medan politiken alltid hade varit En del av det, jag tror inte att det skulle ha varit så sentralt om jag inte varit engagerad i dessa samtal.